Intolerancia Alimentaria

Una reacción anormal a un alimento a menudo se considera una alergia alimentaria, pero en la mayoría de los casos es otra cosa: a menudo intoxicación alimentaria, pero también intolerancia a un alimento o a uno de sus ingredientes, como la lactosa.

Diferencia entre alergia e intolerancia alimentaria

  • Una “alergia alimentaria” implica una reacción del sistema de defensa del cuerpo, el “sistema inmunológico”.
  • Una “intolerancia alimentaria” no afecta al sistema inmunitario y está más bien relacionada con la irritación.

¿Qué es la intolerancia alimentaria?

Las intolerancias alimentarias no afectan al “sistema inmunitario”: son reacciones irritantes, sobre todo en el intestino, que están relacionadas con los compuestos químicos de los alimentos.

La intolerancia más común es la intolerancia a la lactosa: es más a menudo parcial y está relacionada con la disminución de la actividad de una clase de enzimas intestinales, las “lactasas digestivas”.

La actividad de la lactasa disminuye gradualmente entre la niñez tardía y la edad adulta. Esta disminución se debe a una adaptación normal a la diversificación de la dieta y no a una enfermedad.

Para la mayoría de las personas, sin embargo, el nivel de tolerancia es lo suficientemente alto como para que un consumo razonable de productos lácteos, y en particular de productos lácteos fermentados (yogures y quesos), no cause ningún problema digestivo.

Las intolerancias alimentarias son diferentes de las alergias alimentarias, pero al igual que las alergias alimentarias, las intolerancias conducen a menudo a la eliminación (“desahucio”) de ciertos alimentos de la dieta de las personas afectadas.

¿Cuáles son los signos de la intolerancia alimentaria?

La intolerancia alimentaria ocurre cuando el cuerpo no es capaz de digerir adecuadamente un alimento o un componente del mismo.

La intolerancia a los alimentos puede causar signos digestivos similares a los de la alergia (náuseas, diarrea, dolor de estómago), pero no afecta al sistema inmunológico y no causa ningún signo respiratorio (asma, angioedema) o general (urticaria).

Por regla general, las intolerancias alimentarias provocan la aparición gradual (y más allá de los 30 minutos) de dolores de estómago, náuseas y vómitos, diarrea, hinchazón, reacciones cutáneas (erupciones cutáneas, granos pequeños, picor…), dolores de cabeza, sudores fríos o sensación de incomodidad.

Mientras que las personas alérgicas generalmente no toleran la más mínima cantidad de alérgeno, con una reacción inmediata y a menudo general que ocurre dentro de los 30 minutos, las personas intolerantes pueden tolerar pequeñas dosis de los alimentos a los que son intolerantes sin tener un problema. Las excepciones son la intolerancia al gluten y al sulfito.

¿Cuáles son las causas de las intolerancias alimentarias?

Las intolerancias más frecuentes se deben a la lactosa (que es un azúcar de la leche).

  • La lactosa es un azúcar contenido en la leche. En recién nacidos y niños pequeños, las “lactasasas intestinales”, enzimas presentes en el intestino delgado, se encuentran en cantidades suficientes para descomponer la lactosa en azúcares simples (glucosa y galactosa), que luego son fácilmente absorbidos por el cuerpo. Cuando la actividad de la lactasa es baja, la lactosa se acumula y pasa al intestino grueso donde es fermentada por la flora cólica. Esto conduce a la flatulencia, dolor de estómago y diarrea.
    Mientras que la mayoría de los europeos del norte producen suficiente lactasa a lo largo de sus vidas, entre las poblaciones de Oriente Medio, India y África, la deficiencia de lactasa en la edad adulta es un fenómeno muy común. De hecho, casi dos tercios de la población mundial no produce suficiente lactasa en la edad adulta y, por lo tanto, grados variables de intolerancia a la lactosa. En Europa, la deficiencia de lactasa está presente en aproximadamente el 5% de los adultos, pero en mayor medida en algunos grupos étnicos.
    La cantidad de leche que causa problemas digestivos varía mucho de una persona a otra. La mayoría de las personas intolerantes pueden beber un vaso de leche sin sentir ninguna molestia. Además, los quesos duros, bajos en lactosa, y los productos lácteos fermentados como el yogur son generalmente bien tolerados. Esto explica por qué los productos lácteos fermentados son ampliamente consumidos en poblaciones con deficiencia de lactasa. Además, el consumo de alimentos que contienen lactosa durante las comidas y la distribución de alimentos que contienen lactosa en diferentes comidas pueden mejorar la tolerancia de pequeñas cantidades de lactosa en personas sensibles.
  • La intolerancia al gluten (una proteína que se encuentra en el germen y la cáscara de algunos cereales) es en realidad una enfermedad autoinmune que afecta al sistema inmunitario. La intolerancia al gluten (o enfermedad celíaca) es una enfermedad intestinal crónica de origen autoinmune, con trastornos digestivos y malabsorción que perduran en el tiempo.
  • Otras intolerancias se deben a la tiramina (sustancia que se encuentra en los quesos, el vino tinto, el aguacate, las frambuesas, el arenque, la cerveza y la levadura….) o al glutamato (sustancia utilizada para aumentar el sabor de los alimentos).
  • Aunque los aditivos alimentarios no suelen ser un problema para la mayoría de las personas, un pequeño número de personas desarrollan alergias específicas a determinados colorantes y sulfitos. Dado que todos los aditivos deben estar claramente etiquetados, las personas sensibles o que lo consideren así pueden evitarlos sin problemas.

¿Cómo prevenir la intolerancia alimentaria?

Una vez que el examen clínico y las pruebas de reintroducción del desahucio han identificado el componente implicado en la intolerancia, la única forma de prevenir problemas digestivos es limitar su consumo.

En el caso de la intolerancia alimentaria, la reducción de las porciones puede a veces ser suficiente para evitar trastornos. Las mejores defensas son también el conocimiento de la composición de los alimentos y la lectura del etiquetado de los mismos.

La ayuda de un dietista puede ser muy valiosa para establecer un régimen de exclusión o para encontrar alimentos alternativos.

No dude en hacer preguntas sobre los ingredientes y los métodos de cocción cuando coma fuera de casa.

En caso de duda, vaya a lo seguro y prefiera los alimentos que se han preparado en casa o los alimentos asados y bien cocidos.

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